wstecz
panthers

Co nowego w European League of Football?

European League of Football wystartuje ponownie dopiero za kilka miesięcy, ale zarówno władze, jak i kluby solidnie przepracowują offseason. Poznaliśmy już wszystkich uczestników przyszłorocznych rozgrywek, a także podział na grupy, kontrowersyjny system rozgrywek i ciekawe zmiany zasad gry.

Przepisy rodem z XFL

Ostatnią nowością w European League of Football jest zmiana zasad dotyczących kickoffu. Choć ELF bazuje na przepisach NFL, nowe regulacje dotyczące wykopu zapożyczono od XFL – od teraz w jego trakcie drużyna broniąca ustawiać się będzie na linii 35 jardów przeciwnika, a drużyna atakująca na własnej linii 30 jardów. W momencie kopnięcia piłki wyłącznie kicker i returner mogą się poruszać. Dopiero po dotknięciu piłki przez returnera lub trzy sekundy po tym jak dotknie ona ziemi, pozostali gracze mogą włączyć się do akcji.

– Zmiana przepisów ma na celu uniknięcie zderzeń przy maksymalnej prędkości oraz zminimalizowanie ryzyka kontuzji. Drugim powodem tej zmiany jest chęć zwiększenia szansy na efektowne akcje powrotne i tym samym uatrakcyjnienie widowiska – przekonuje komisarz ligi – Patrick Esume.

Powyższa zmiana reguł spotkała się przeważnie z pozytywnym przyjęciem. W Stanach Zjednoczonych część obserwatorów domaga się adaptacji podobnych przepisów także do NFL, a warto zauważyć, że najbogatsza sportowa liga świata w przeszłości kilkukrotnie już czerpała z innowacji proponowanych przez XFL.

Nowe kluby

W  2022 roku w European League of Football rywalizować będzie dwanaście drużyn – czyli o cztery więcej niż w poprzednim sezonie. Nowe franczyzy pochodzą z Austrii, Turcji i Niemiec, a są nimi Vienna Vikings, Tirol Raiders, Istanbul Rams i Rhein Fire

Dwa pierwsze kluby od lat należą do ścisłej europejskiej czołówki i niezmiennie rozstrzygają między sobą kwestię mistrzostwa Austrii. Vikings swoje mecze rozgrywać będą na Generali Arena – stadionie Austrii Wiedeń, natomiast Raiders korzystają ze zlokalizowanego w sercu Alp stadionu Tivoli, zbudowanego na Euro 2008. Co ciekawe, obydwa austriackie kluby wystawią również drużyny w krajowych rozgrywkach – to pozwala myśleć, że w przyszłości również Panthers Wrocław powrócą do Polskiej Futbol Ligi z drugą drużyną.

Istanbul Rams również nie są nową organizacją – turecka drużyna do tej pory występowała pod nazwą Koç Rams, nawiązującą do Uniwersytetu Koç, przy którym klub funkcjonuje oraz do rodziny Koç, zaangażowanej w rozwój zespołu. Co ciekawe, stadion, na którym swoje mecze będą rozgrywać Turcy, jest obecnie w budowie.

Ostatnim beniaminkiem ELF jest ulokowany w Düsseldorfie Rhein Fire. Niemiecka drużyna jest tworzona od podstaw, choć klub o identycznej nazwie już w przeszłości występował w NFL Europe, dwukrotnie zwyciężając World Bowl. Część kibiców dawnego Rhein Fire, zachęcona powrotem ulubionej drużyny, z pewnością również powróci na trybuny w Düsseldorfie.

Liga prowadzi negocjacje w sprawie instalacji nowych franczyz również w innych europejskich metropoliach – takie rozmowy trwają m.in. w Londynie, Paryżu oraz Monachium. Kolejne drużyny dołączą do ELF nie wcześniej niż w 2023 roku, a ich finalna liczba ma wynosić 20 lub 24.

Niezbalansowany system rozgrywek?

Znamy również podział na grupy – Panthers Wrocław trafili do konferencji północnej wraz z Hamburg Sea Devils, Leipzig Kings i Berlin Thunder. W konferencji centralnej wystąpią Frankfurt Galaxy, Tirol Raiders, Vienna Vikings i Stuttgart Surge. Skład konferencji południowej uzupełnią natomiast Barcelona Dragons, Istanbul Rams, Cologne Centurions i Rhein Fire.

Pełny terminarz nie został jeszcze opublikowany, ale wiadomo, że każda drużyna oprócz meczów z grupowymi rywalami rozegra także spotkania międzygrupowe. Do fazy play-offs, która obejmie półfinały i finał, awansują zwycięzcy każdej z grup oraz najlepsza ekipa z drugiego miejsca.

System rozgrywek wywołuje pewne kontrowersje. W pierwszej kolejności w oczy rzuca się układ sił – na tle konferencji północnej i centralnej, grupa południowa jawi się jako wyraźnie słabsza. Teoretycznie najsilniejszymi drużynami w lidze Są Galaxy, Raiders i Vikings z konferencji centralnej oraz Sea Devils i Panthers z konferencji północnej. System rozgrywek wykluczy niektóre z nich z fazy pucharowej, natomiast premiuje awansem lidera słabszej konferencji południowej, a dodatkowo może sprawić, że najlepszą ekipą z drugiego miejsca okaże się również wicelider tej grupy.

Nieodpowiednio zbalansowany wydaje się także dobór meczów między grupowych – dla przykładu Sea Devils swoje spotkania międzygrupowe rozegrają z Dragons, Rams i Fire z teoretycznie najsłabszej konferencji południowej, a grupowi rywale „Morskich Diabłów” – Panthers Wrocław zmierzą się z Surge oraz Galaxy i Vikings – czyli potęgami z konferencji centralnej.

Gracze NFL inwestują w ELF

Współwłaścicielem oraz dyrektorem sportowym Berlin Thunder został Björn Werner. Niemiec, zanim wyjechał do Stanów Zjednoczonych, rozpoczynał sportową karierę w Berlin Adler. Dzięki dobrym występom na Florida State, Werner trafił do NFL, gdzie przez cztery lata bronił barw Indianapolis Colts. Obecnie występuje jako ekspert podczas transmisji meczów futbolu amerykańskiego w niemieckiej telewizji ProSiebenMaxx oraz na platformie ran.de. – Nadarzyła się okazja, abym został partnerem Thunder oraz objął rolę dyrektora sportowego. Z moim doświadczeniem mogę wiele wnieść do klubu – mówi były gracz NFL. – Tęsknię za przebywaniem w zespole, za tą atmosferą. Nie chcę być cichym partnerem, chcę być pośrodku, z zawodnikami, z trenerami. Świetnie czuję się w Berlinie – tłumaczy dalej Werner, regularnie uczestniczący w meczach domowych Thunder. Nowy udziałowiec franczyzy z Berlina posiada w Niemczech status celebryty, a jego wspólny program z komisarzem ELF – Patrickiem Esume „Football Bromance” cieszy się wśród kibiców wielką popularnością.

Zawodnik New England Patriots – Jacob Johnson w czerwcu rzucał monetą przed pierwszym meczem domowym Stuttgart Surge. Już wtedy wychowanek miejscowych Scorpions mówił, że „jak każdy zawodnik NFL, marzy o tym, aby kiedyś zostać franczyzobiorcą”. Choć jeśli chodzi o sport, domem Johnsona pozostaje Nowa Anglia, pochodzący ze Stuttgartu zawodnik kilkukrotnie podkreślał, że bardzo chciałby zaangażować się w klub z rodzinnego miasta. – Prowadzę rozmowy, aby zostać współwłaścicielem franczyzy w ELF – ogłosił biegacz New England Patriots. – Na razie czuję się ambasadorem Stuttgart Surge. Zobaczymy, co wydarzy się w ciągu najbliższych tygodni. W każdym razie wspieram projekt ELF i uważam, że stanowi on ogromną szansą dla chłopaków z Niemiec i reszty Europy” – uzupełnił Johnson, który do NFL trafił dzięki programowi International Player Pathway.

Co słychać u Panthers?

W ostatnim czasie dowiedzieliśmy się też, że główny sponsor Panthers Wrocław – marka Tarczyński zostanie również sponsorem tytularnym Stadionu Wrocław, który od tej pory nosi nazwę Tarczyński Arena. Przedstawiciele firmy potwierdzili, że starają się, aby we Wrocławiu w 2023 roku zorganizowano finał European League of Football.

Panthers Wrocław ogłosili również komplet amerykańskich wzmocnień na przyszły sezon. Kontrakt z wrocławskim klubem przedłużyli defensorzy – Darius Robinson i William Lloyd oraz skrzydłowy, który wzmocnił ofensywę reprezentantów Polski w trakcie zeszłego sezonu – Kavontae Turpin. Z Panthers pożegnał się natomiast dotychczasowy rozgrywający – Lukas O’Connor. Choć Amerykanin w poprzednim sezonie przodował w ligowych statystykach pod względem ilości zdobytych jardów oraz największej średniej zdobyczy jardowej na mecz, jego miejsce w kolejnym sezonie zajmie Justice Hansen, występujący wcześniej w Oklahoma Sooners i Arkansas State. Po zakończeniu kariery uniwersyteckiej Hansen był testowany przez kluby NFL – Cleveland Browns i Los Angeles Chargers, a w zeszłym roku miał występować w lidze kanadyjskiej, której rozgrywki zostały jednak odwołane z powodu pandemii koronawirusa.

Najciekawsze transfery

Pozostałe kluby także ogłosiły już szereg wzmocnień – najciekawiej z nich prezentuje się pozyskanie Diondre Overtona przez Vienna Vikings. Nowy rozgrywający wiedeńskiej drużyny dwukrotnie zwyciężał rozgrywki NCAA w barwach Clemson Tigers, którego to klubu był również kapitanem.

Polskich kibiców zaciekawić może również transfer Glena Toongi do Hamburg Sea Devils. Brytyjski running back w sezonie 2020 biegał po boiskach Polskiej Futbol Ligi, reprezentując barwy Lowlanders Białystok, z którymi dotarł aż do finału rozgrywek.

Swój kontrakt z Cologne Centurions przedłużył natomiast najbardziej wartościowy zawodnik poprzedniego sezonu, trzykrotny MVP kolejki i najlepszy running back ELF – Madre London. 

Widmo lockdownu

Finał nadchodzącego sezonu European League of Football odbędzie się 29 września 2022 w austriackim Klagenfurcie – bilety na to wydarzenie trafiły już do sprzedaży. Niepokojące w kontekście międzynarodowych rozgrywek mogą być jednak statystyki związane z pandemią koronawirusa. Ta wcale nie odpuszcza, a poszczególne państwa w celu jej zwalczenia nadal wprowadzają różnorakie obostrzenia.

W Austrii, która posiada dwójkę reprezentantów w ELF oraz w której zaplanowano organizację finału rozgrywek, wprowadzono niedawno kolejny lockdown. Od 22 listopada Austriacy mogą opuszczać domy tylko w określonych w przypadkach, pracownikom biur zalecono pracę zdalną, zamknięto większość sklepów i restauracji oraz odwołano jarmarki bożonarodzeniowe. Szkoły pozostały otwarte, ale rodzicom zalecono, by dzieci pozostały w domach.

W tym czasie Raiders planowali organizację testów do drużyny, które ze względu na wprowadzenie surowych przepisów w kraju, zostaną zorganizowane wirtualnie. W ten sposób sezonu już jednak rozegrać się nie da.